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[本日のお題] 薩摩藩英国留学生の“秘話”から学ぶこと

鹿児島県いちき串木野市にある薩摩藩英国留学生記念館というところに行ってきました。同館は、幕末の1865年に19人の薩摩藩士がひそかに英国留学のために船出した場所に建てられたもので、今年7月にオープンしました。
薩摩留学生のことは以前に本ブログで書きましたが(4月25日付けなど)、1863年の薩英戦争で攘夷の愚かさを悟った薩摩藩は、英国の技術力と軍事力を導入する“グローバル路線”に舵を切り、有望な若い藩士19人を英国に派遣することにしたのです。
この中には、のちに大阪証券取引所の初代会頭となった五代友厚、外務大臣となった寺島宗則、文部大臣となった森有礼などがいました。20歳前後が中心でしたが、リーダー格の五代、寺島などは30代前半、逆に最年少はまだ13歳でした。
その多くは蘭学などを学んでいた優秀な藩士でしたが、藩首脳部は留学生の人選にあたって、強硬な攘夷論を唱えていた3人の藩士もあえて含めました。なかなか味なことをやるものです。しかしその3人が辞退したため、藩の最高実力者だった島津久光が自ら説得したそうです。
しかし留学生と言っても、当時はまだ幕府が一般人の海外渡航を禁じていましたから、これは「密航」です。そのため藩は、沖合にある島の調査という名目の出張命令書を出したうえに、全員に変名を与えるなど、幕府の監視を逃れる工作までしています。このような薩摩藩の動きは、いかに留学生派遣を重視していたかを示しています。
留学生たちはまず、薩摩半島の西側、東シナ海に面した羽島(現・いちき串木野市羽島)という漁港に2か月間滞在し、船が来るのを待ちました。そして記念館が建っている海岸の磯から船に乗って出発したのでした。
一行は香港、シンガポール、ボンベイ、スエズ、ジブラルタルなどを経て、2か月かけてロンドンに到着します。香港ではガス灯を見て、夜の街の明るさに驚き、スエズでは完成間近い運河工事を見ながら蒸気機関車に乗りました。ロンドンに着いたら、数年前に完成したばかりのビッグベンに度肝を抜かれています。
ロンドンでは大学で勉強しながら、英国の工場や農場などを見学し、多くの知識や技術を習得しました。現地では薩摩スチューデントと呼ばれて評判になりました。彼らの優秀さや礼儀正しさを称賛する記事が新聞に掲載されています。
また五代や寺島は薩摩藩の公式の使節として活動し、紡績機械の買い付けやパリ万博(1867年開催)への薩摩藩の参加などを次々と決めました。彼らがこの時に買い付けた大量の銃が戊辰戦争で威力を発揮し、薩長連合軍を勝利に導いたと言っても過言ではありません。
記念館にはこのような留学生に関する数多くの資料が展示されています。前述の「出張命令書」や留学生が残した手紙などを見ると、当時の彼らの緊張と興奮が伝わってくるようです。
この地でロンドン出発を待っていた間に、彼らはちょん髷を切り落としたようです。それは武士として、極めて大きな覚悟だったに違いありません。髷を切ってまで、そして国禁を犯してまでして、決死の思いで海外へ出かけて行ったわけです。
記念館のすぐ前には東シナ海が広がっています。遥か彼方のロンドン目指して船出していった彼らの志の高さが時代を動かしたと言えるでしょう。これこそが日本の近代化の基礎を作ったものであり、そういうところに日本の底力が表れていると思います。現代の若者にも期待したいところです。(岡田晃)

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